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L’EPA prend de plus en plus au sérieux les émissions, en particulier celles des poids lourds. Si c’est une bonne nouvelle pour ceux qui doivent faire face au smog et aux rouleaux de charbon, certaines entreprises de seconde monte et certains constructeurs automobiles craignent que cela n’affecte leurs activités. Mais un nouveau problème se profile à l’horizon. Il ne vient pas de l’EPA, mais les émissions et la pollution de l’air sont en cause. Et cela pourrait avoir des conséquences dramatiques pour les propriétaires de voitures, de SUV et de camions. Il s’agit du pot catalytique de votre véhicule.

Ce que fait votre pot catalytique

Les véhicules à moteur à combustion interne, diesel ou essence, fonctionnent en faisant réagir le carburant avec l’oxygène de l’air. Bien que les voitures et les camions soient devenus plus propres, en termes d’émissions, au fil des ans, cette combustion produit toujours des déchets. Le monoxyde et le dioxyde de carbone, les NOx et la suie sont les sous-produits les plus courants, les moteurs diesel produisant également des sous-produits soufrés appelés SOx.

Beaucoup de ces produits chimiques sont soit carrément toxiques en eux-mêmes, soit créent des conditions nocives lorsqu’ils sont rejetés à l’air libre. C’est pourquoi les normes de qualité de l’air sont si strictes : sa géographie concentre les émissions des véhicules et rend ces composés encore plus dangereux.

C’est là qu’intervient le catalyseur. À l’intérieur se trouve une sorte de nid d’abeille en céramique, qui contient plusieurs métaux précieux. Il s’agit généralement de platine, de rhodium et de palladium, qui font office de catalyseurs. En gros, ils aident les gaz nocifs, comme le CO et le NOx, à réagir avec l’oxygène restant dans le flux d’échappement. Cela permet de convertir les gaz en des formes moins toxiques. Non seulement la céramique maintient les catalyseurs en place, mais elle devient et reste chaude pour que les catalyseurs puissent faire leur travail.

L’oxygène étant si important pour le bon fonctionnement des pots catalytiques, les véhicules modernes sont équipés de capteurs placés dans les gaz d’échappement pour en contrôler la quantité. Si vous avez déjà dû faire remplacer un capteur d’O2, c’est ce qu’il faisait. Grâce à ces capteurs, l’ordinateur du véhicule peut contrôler si le mélange air-carburant est trop riche ou trop pauvre, et ajuster l’injection de carburant pour compenser.

Si ce n’était pas le cas, non seulement votre moteur brûlerait plus de carburant et encrasserait ses bougies d’allumage, mais votre convertisseur catalytique cesserait de fonctionner.

Pourquoi les pots catalytiques ne fonctionnent pas

En fait, les convertisseurs catalytiques ne tombent pas si souvent en panne. Les composants internes finissent par tomber en panne avec l’âge mais de nombreux convertisseurs durent toute la vie du véhicule, soit environ 15 ans.

Cependant, les pots catalytiques peuvent tomber en panne prématurément s’ils se bouchent. Le carburant non brûlé dans l’échappement peut se coincer dans le nid d’abeille en céramique. Non seulement cela rend le convertisseur moins efficace, mais le carburant brut se trouve dans un endroit chaud où de l’air est soufflé. Finalement, le combustible s’enflamme, faisant fondre la céramique et ruinant le convertisseur.

NAPA signale également que le liquide de refroidissement et l’huile peuvent s’infiltrer dans l’échappement à cause de joints qui fuient. Ils peuvent ne pas brûler aussi fort que le carburant, mais ils peuvent quand même boucher le convertisseur.

Tout cela implique le remplacement du convertisseur catalytique. Ce qui n’est pas bon marché, et qui va devenir encore plus cher.

Pourquoi le remplacement des pots catalytiques pourrait devenir plus coûteux

Les convertisseurs catalytiques, en raison de leur contenu en métaux précieux, sont couramment volés. Les voleurs scient littéralement les tuyaux d’échappement des camions pour les atteindre. Il existe également de nombreux tutoriels sur YouTube qui montrent comment extraire le métal. Ces vols sont suffisamment fréquents pour que certains propriétaires, soudent des cages de protection en acier autour de leurs pots catalytiques.

Selon le véhicule, les « chats » peuvent se vendre jusqu’à 4 euros. Mais ce chiffre pourrait bientôt être encore plus élevé. Le palladium est plus de 5 fois plus cher qu’en janvier 2016. 30 g coûte aujourd’hui 2 500 euros ; auparavant, les prix ne dépassaient jamais 1 100 euros.

Le problème est que les mines ne peuvent tout simplement pas suivre la demande. Les experts prédisent qu’il faudra 280 tonnes de palladium en 2020 et 2021, mais la production totale dépassera à peine les 255. L’un des principaux producteurs mondiaux de palladium, l’Afrique du Sud, a fait état d’une baisse de production d’environ 13,5 %. Il existe des stocks mondiaux de palladium, mais ils ont tous été exploités au fil des ans.

Bien que certains experts financiers affirment que cette flambée des prix est temporaire, cette hausse de la demande est principalement due à la demande chinoise. Le pays a récemment mis en place des normes d’émissions plus strictes, qui nécessiteront environ 30 % de palladium en plus par véhicule pour être respectées.

D’autres métaux peuvent remplacer le palladium, comme le rhodium, le cuivre, voire le fer et le nickel. Cependant, les métaux les plus efficaces sont encore plus chers : le rhodium coûte aujourd’hui 2 750 euros les 30g.

Donc, si vous devez remplacer votre chat, mieux vaut le faire maintenant, alors qu’il est encore relativement bon marché.

Quand le remplacer

Plusieurs signes indiquent que votre convertisseur catalytique est défaillant. Le plus évident est une forte odeur d’oeufs pourris. L’une des émissions du moteur est le sulfure d’hydrogène, qui se transforme normalement en dioxyde de soufre. Cependant, si les catalyseurs tombent en panne, le sulfure d’hydrogène s’accumule et crée la puanteur.

Cars.com signale également que des problèmes d’accélération, ainsi qu’une chaleur excessive du moteur, peuvent être le signe d’une défaillance du convertisseur catalytique. Mais comme d’autres problèmes de voiture peuvent entraîner une défaillance du convertisseur, il est également important de les identifier et de les réparer au préalable.

Les fuites d’huile ont leur propre odeur, ainsi que le signe physique d’une fumée bleu-noir provenant du moteur et du tuyau d’échappement. Les fuites de liquide de refroidissement provoquent une fumée blanche. Si les fuites de carburant non brûlé peuvent être dues à un certain nombre de problèmes, les plus grands signes sont les ratés d’allumage et le redoutable voyant « Check Engine ».

Si l’un de ces signes ressemble à votre véhicule, faites-le vérifier le plus rapidement possible. Le remplacement d’un convertisseur catalytique peut être coûteux, mais il le sera encore plus bientôt.